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The legal loophole that lets foreigners dupe U.S. citizens into sham marriages

A principios de este año, las autoridades federales arrestaron a una pandilla con sede en California que arregló cientos de matrimonios falsos para tarjetas verdes para no ciudadanos.

Cuando el empresario neoyorquino Bob Williams se dio cuenta de que su matrimonio con un sudamericano mucho más joven, musculoso y apuesto era una farsa, ya era demasiado tarde. Estaba perdiendo $50,000 y en camino a un ataque de nervios.

A medida que su matrimonio se deshizo en solo unos pocos meses, Williams se encontró con otra sorpresa. Su esposo llamó a la policía, alegó abuso y, al hacerlo, cayó bajo las salvaguardas otorgadas a los inmigrantes bajo la Ley de Violencia contra la Mujer (VAWA).

Esa ley es elogiada por ayudar a hombres y mujeres inmigrantes víctimas de abuso doméstico, pero los críticos dicen que también brinda a los estafadores matrimoniales un camino demasiado fácil para obtener tarjetas verdes, y cientos o miles engañan al sistema cada año.

“Lo que hacen, y aparentemente es común, es buscar tipos a los que puedan engañar para tener una relación para estafarte y obtener papeles”, dijo Williams, de unos 50 años, a DailyMail.com.

‘Y no tenemos a dónde ir, pero los políticos no pueden dejar de alardear de los servicios que ofrecen a los inmigrantes’.

A principios de este año, las autoridades federales arrestaron a una pandilla con sede en California que arregló cientos de matrimonios falsos para tarjetas verdes para no ciudadanos.

A principios de este año, las autoridades federales arrestaron a una pandilla con sede en California que arregló cientos de matrimonios falsos para tarjetas verdes para no ciudadanos.

Celebridades y políticos apoyaron la renovación de la Ley de Violencia contra la Mujer, que toma medidas enérgicas contra el abuso doméstico.  En la foto: la actriz y activista Angelina Jolie con varias senadoras en Washington, DC, en febrero.

Celebridades y políticos apoyaron la renovación de la Ley de Violencia contra la Mujer, que toma medidas enérgicas contra el abuso doméstico. En la foto: la actriz y activista Angelina Jolie con varias senadoras en Washington, DC, en febrero.

Los fiscales federales dijeron en abril que habían descubierto una gran red de fraude matrimonial de inmigrantes que ganó más de $ 8 millones durante cinco años organizando uniones falsas y presentando más de 400 solicitudes falsas a USCIS.

Los fiscales federales dijeron en abril que habían descubierto una gran red de fraude matrimonial de inmigrantes que ganó más de $ 8 millones durante cinco años organizando uniones falsas y presentando más de 400 solicitudes falsas a USCIS.

DailyMail.com no ha utilizado el nombre real de Williams y no identificará al esposo, debido a cuestiones delicadas y legales en torno al caso.

Aún así, su historia se hace eco de la de muchas víctimas estadounidenses de fraude matrimonial, que a menudo involucra a hombres y mujeres de mediana edad, un extranjero más joven que quiere vivir en los EE. UU., un romance vertiginoso y una boda rápida.

Williams dice que conoció a su futura esposa en un sitio de citas. Fue un comienzo “mágico” e inusualmente rápido: se casaron en unos meses y comenzaron a hacer planes para traer a la familia del novio a Estados Unidos.

Se perdió las señales de advertencia: solicitudes urgentes de dinero en efectivo para familiares en apuros en casa y conversaciones en voz baja entre su esposo y sus amigos en español, que Williams no habla. Siguió pagando las cuentas, dice.

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Tan pronto como el Servicio de Ciudadanía e Inmigración de los Estados Unidos (USCIS, por sus siglas en inglés) procesó el permiso de trabajo de su esposo, Williams dice que “todo cambió”.

Empezaron a remar sin descanso. Se supo que su esposo estaba en una relación preexistente a largo plazo con otro hombre, y se mudó.

Luego, el cónyuge acusó formalmente a Williams de extrema crueldad y obtuvo una orden de restricción. Realizó su proceso de inmigración solo y ahora vive en otro estado. Un divorcio complicado se concluyó varios años después.

Los inmigrantes que se casan con estadounidenses generalmente deben pasar varios años viviendo juntos, presentando documentos de forma conjunta y asistiendo a entrevistas para demostrar que la unión es real y, en última instancia, obtener la residencia permanente en los EE. UU.

Las disposiciones de VAWA, sin embargo, permiten que los cónyuges inmigrantes demuestren que fueron víctimas de ‘agresión o crueldad extrema’, dejar de lado a su pareja estadounidense y completar su proceso de tarjeta verde solos.

Las denuncias de abuso doméstico son analizadas, pero los críticos dicen que los equipos de inmigración están desbordados, se requiere poca evidencia, las solicitudes de Green Card individuales están selladas y el sistema está abierto al fraude.

Para Williams, aparte del estrés caótico de la relación que lo vio perder 40 libras y reflexionar sobre el suicidio, ha sido difícil superar la mancha de alquitrán de su nombre y la aparente indiferencia del sistema hacia las víctimas de estafas matrimoniales.

“Es una lección cruel en la vida”, dijo. ‘Apesta saber que otros están caminando directamente hacia él’.

Un ciudadano estadounidense recién naturalizado se encuentra en celebración durante una ceremonia en Nueva York.  El sistema de inmigración tiene muchos controles a lo largo del camino hacia la ciudadanía, pero los expertos advierten sobre las lagunas que los tramposos pueden aprovechar.

Un ciudadano estadounidense recién naturalizado se encuentra en celebración durante una ceremonia en Nueva York. El sistema de inmigración tiene muchos controles a lo largo del camino hacia la ciudadanía, pero los expertos advierten sobre las lagunas que los tramposos pueden aprovechar.

Se emitieron más de 304,000 tarjetas verdes a cónyuges de ciudadanos estadounidenses en 2019, uno de los años más recientes para los que hay datos disponibles.

Se emitieron más de 304,000 tarjetas verdes a cónyuges de ciudadanos estadounidenses en 2019, uno de los años más recientes para los que hay datos disponibles.

Si bien hay muchos casos de VAWA que empoderan a los inmigrantes para huir de sus cónyuges abusivos, también hay muchos casos, como el de Williams, de estadounidenses que son engañados y luego se sienten defraudados por el sistema de inmigración de su país.

Muchas de estas víctimas comparten historias en grupos de Facebook como el Grupo de Apoyo para Víctimas de Fraude Matrimonial y Fin del Fraude Matrimonial para Inmigración. El programa de telerrealidad de larga duración 90 Day Fiancé destacó a muchos cónyuges extranjeros engañosos.

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Se desconoce la magnitud total del fraude matrimonial. El Instituto de la Ley de Reforma de Inmigración (IRLI), un grupo de acción legal, cita una estimación de que el 30 por ciento de todos los matrimonios entre ciudadanos estadounidenses y extranjeros son engaños para obtener una Tarjeta Verde.

Esa estimación ascendería a unos 90,000 matrimonios fraudulentos, de las 304,334 tarjetas verdes emitidas a cónyuges de ciudadanos estadounidenses en 2019, uno de los años más recientes para los que hay datos disponibles.

Esa estimación cubre todos los tipos de fraude, incluso cuando la pareja estadounidense está involucrada en la estafa, ayudando a un amigo extranjero o incluso aceptando un soborno para convencer al USCIS de que el matrimonio es real. La tarifa actual es de $ 25,000.

El número de solicitudes de Green Card individuales bajo VAWA ha promediado alrededor de 3,000 en los últimos años. David North, miembro del Centro de Estudios de Inmigración, un grupo de expertos, dice que un ‘número sustancial’ de estos son falsos, pero eso podría estar entre el 20 y el 70 por ciento.

Según los fiscales, la pandilla criminal de inmigración del sur de California a veces inventaba casos falsos de violencia doméstica y solicitaba tarjetas verdes bajo VAWA.

Según los fiscales, la pandilla criminal de inmigración del sur de California a veces inventaba casos falsos de violencia doméstica y solicitaba tarjetas verdes bajo VAWA.

Después de recibir la residencia permanente 'Tarjeta Verde', los inmigrantes pueden solicitar la ciudadanía.  Un inmigrante (izquierda) recibe un certificado de naturalización en una oficina del Servicio de Ciudadanía e Inmigración de EE. UU. (USCIS) en Nueva Jersey

Después de recibir la residencia permanente ‘Tarjeta Verde’, los inmigrantes pueden solicitar la ciudadanía. Un inmigrante (izquierda) recibe un certificado de naturalización en una oficina del Servicio de Ciudadanía e Inmigración de EE. UU. (USCIS) en Nueva Jersey

USCIS dice que trabaja arduamente para proteger a los inmigrantes que sufren abusos a manos de un cónyuge estadounidense, al mismo tiempo que realiza cursos de “capacitación contra el fraude” para ayudar a los funcionarios a erradicar a los mentirosos.

‘Si USCIS identifica cualquier indicador de fraude al adjudicar una petición VAWA, entonces la agencia tomará las medidas apropiadas’, dijo un portavoz a DailyMail.com.

La ley VAWA de 1994 es ampliamente elogiada por abordar la violencia doméstica. Se renueva regularmente, incluso por la administración Biden en marzo. Este mes, el Departamento de Justicia reforzó los esfuerzos contra el abuso de VAWA con subvenciones por valor de $224,9 millones.

Aún así, Allison Randall, directora interina de la Oficina de Violencia contra la Mujer del Departamento de Justicia, reconoció el mes pasado que si bien VAWA había ayudado a muchas víctimas, sus “políticas y financiamiento no son perfectos”.

Los estafadores matrimoniales son detectados y procesados, pero las empresas criminales más grandes han sido más fáciles de atrapar que los estafadores solitarios.

En abril, los fiscales federales dijeron que habían descubierto una gran red de fraude matrimonial de inmigrantes que ganó más de $ 8 millones durante cinco años organizando uniones falsas y presentando más de 400 solicitudes falsas a USCIS.

Con sede en el sur de California, la red supuestamente estaba dirigida por Marcialito Biol Benitez, conocido como ‘Mars’, un filipino que manejaba corredores que buscaban estadounidenses dispuestos a pagar para ser emparejados en bodas falsas.

Cuando los matrimonios se deshicieron, a menudo porque el ciudadano estadounidense se echaba atrás, los pandilleros inventaron casos falsos de violencia doméstica en su contra y solicitaron tarjetas verdes bajo VAWA, según muestran los documentos judiciales.

El abogado con sede en Los Ángeles, Daniel Perlman, describió a muchos estadounidenses, en su mayoría hombres, que se acercaron a él con historias como la de Williams con la esperanza de presionar al USCIS para que actúe contra sus socios separados.

Las leyes VAWA deben ser ‘revisadas’ para ‘cerrar lagunas’, dijo.

Muchos expertos están de acuerdo. RJ Hauman, de la Federación para la Reforma de la Inmigración Estadounidense (FAIR, por sus siglas en inglés), un grupo de expertos, dijo que los funcionarios de inmigración con atrasos sellan las solicitudes dudosas de VAWA en lugar de atascarse en otro proceso prolongado de apelaciones.

“El Congreso debe actuar de inmediato para cerrar este vacío legal de fraude de VAWA y proporcionar fondos adicionales para mejorar las investigaciones de estos presuntos delitos”, dijo Hauman a DailyMail.com.

USCIS insta a los estadounidenses que han sido víctimas de estafas matrimoniales a presentar informes.

Matt O’Brien, ex juez de inmigración y jefe de detección de fraudes de USCIS que ahora dirige investigaciones en IRLI, dice que los ciudadanos estadounidenses son ‘objetivos de personas que buscan acceso rápido’ a trabajos y universidades estadounidenses y deben ser conscientes.

‘¡Usa tu sentido común! Si eres un estadounidense normal de entre 40 y 50 años y un extranjero increíblemente atractivo de 20 años se enamora de ti durante unas vacaciones de una semana, probablemente no fue amor a primera vista”, dijo a DailyMail.com.

Un miembro de la Guardia de Honor de la Legión Estadounidense saluda mientras se toca el Himno Nacional durante una ceremonia de naturalización para 25 personas en Rutland, Vermont, una ocasión solemne para los nuevos estadounidenses.

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